Indagini di scienziati canadesi: preoccupazioni sulla ricerca cinese sul guadagno di funzione

Esperti di salute e funzionari governativi in Canada e negli Stati Uniti hanno espresso preoccupazioni circa i virus inviati in Cina e la ricerca virologica sul guadagno di funzione.
Dr. John M. Dye Jr. - Stati Uniti
Il Dr. John M. Dye Jr. presso l'Istituto di ricerca medica dell'esercito degli Stati Uniti sulle malattie infettive a Frederick, nel Maryland. ha condotto uno studio con primati non umani che coinvolge ZMapp, un trattamento sperimentale che il dottor Xiangguo Qiu ha aiutato a sviluppare per i pazienti di Ebola.(Immagine: Army Medicine tramite flickrCC BY 2.0.)

Nel mezzo di un’indagine in corso della Polizia Reale Canadese (RCMP), due dei migliori scienziati del governo canadese di origine cinese sono stati licenziati dalla Public Health Agency of Canada (PHAC). La dottoressa Xiangguo Qiu e suo marito, Keding Cheng, sono stati anche espulsi dal Laboratorio Nazionale di Microbiologia (NML) di Winnipeg.

Esperti di salute e funzionari governativi in Canada e negli Stati Uniti hanno espresso preoccupazioni circa i virus inviati in Cina e la ricerca virologica sul guadagno di funzione.

Un’indagine segreta della polizia

Il 24 maggio 2019, il RCMP di Manitoba è stato deferito dal PHAC per indagare su una violazione delle politiche e «modalità amministrative» presso l’NML. All’epoca, Robert Cyrenne, un portavoce dell’RCMP, ha osservato che «non c’è alcuna minaccia alla sicurezza pubblica». Ha aggiunto che «al fine di mantenere l’integrità del processo investigativo, non abbiamo ulteriori commenti in questo momento».

Fonti della CBC riportano che il 5 luglio 2019 sono stati scortati fuori dal laboratorio e hanno revocato i privilegi di sicurezza. Tuttavia la coppia è rimasta a Winnipeg percependo stipendio pur non lavorando. L‘Università di Manitoba ha concluso i loro appuntamenti, e gli studenti laureati del dottor Qiu sono stati riassegnati.

il 5 febbraio, in una e-mail a CBC News Eric Morrissette, capo delle relazioni con i media per Health Canada e PHAC, ha dichiarato: «I due scienziati non sono più impiegati dalla Agenzia di Salute Pubblica del Canada dal 20 gennaio 2021. Non possiamo rivelare ulteriori informazioni, né commentare ulteriormente, per motivi di riservatezza».

In effetti, la riservatezza e la sicurezza sono della massima importanza al Laboratorio Nazionale di Microbiologia, l’unica struttura di virologia di livello 4 in Canada. I ricercatori studiano malattie umane e animali letali e gravi come l’Ebola, che richiedono il massimo livello di contenimento.

La dottoressa Xiangguo Qiu
La dottoressa Xiangguo Qiu ai Premi per l’Innovazione del Governatore Generale 2018, dove è stata riconosciuta per il suo ruolo nello sviluppo di un trattamento per Ebola, ZMapp. (Immagine: Public Policy Forum tramite Flickr CC BY-ND 2.0)

La carriera prolifica della dottoressa Qiu

Nel 1996, Qiu era un medico di Tianjin, in Cina, trasferitosi in Canada per conseguire una laurea. Nel corso degli anni, ha assunto e fatto da tutor a diversi studenti provenienti dalla Cina.

Qiu era molto rispettata come professore aggiunto nel dipartimento di microbiologia medica dell’Università di Manitoba. Ha diretto la sezione Sviluppo del vaccino e terapie antivirali nel Programma patogeni speciali del laboratorio. Ha mantenuto con un’attenzione primaria allo sviluppo del vaccino, alle terapie post-esposizione e alla diagnostica rapida dei virus.

Inoltre, era una biologa in erba con pubblicazioni su HIV, sindrome respiratoria acuta grave (SARS), infezioni da E. coli e sindrome di Creutzfeldt-Jakob. Qiu ha contribuito a sviluppare ZMapp. Si tratta di un cocktail di terapie con anticorpi monoclonali che prendono di mira il virus mortale Ebola e ne impediscono la replicazione.

Nel 2018, i dottori Qiu e Gary Kobinger hanno ricevuto il premio Governor General’s Innovation Award.

Istituto di virologia di Wuhan
Ingresso principale dell’Istituto di virologia di Wuhan. (Immagine: Ureem2805 tramite Wikimedia Commons CC BY-SA 4.0)

Virus mortali inviati in Cina

Nel giugno 2020, i documenti di accesso alle informazioni ottenuti dalla CBC hanno rivelato che Qiu ha facilitato la spedizione di virus Ebola e Nipah al Wuhan Istituto di Virologia nel 2019. Il professore di diritto ed epidemiologo dell’Università di Ottawa, Amir Attaran, ha dichiarato: «È sospetto. È allarmante. È potenzialmente pericoloso per la vita». Non si sa se le spedizioni di virus o di altri oggetti siano avvenute tra il 2006 e il 2018, quando Qiu ha fatto ricerche su virus potenti.

Attaran ha continuato dicendo: «Abbiamo una ricercatrice rimossa dalla polizia canadese del laboratorio di massima sicurezza per ragioni che il governo non è disposto a rivelare. Ma quello che sappiamo è che prima di essere rimossa, ha diffuso uno dei virus più micidiali della Terra. Diverse varietà di questo virus permettono di ottimizzare la diversità genetica e massimizzare ciò che gli scienziati in Cina potrebbero combinare con esso, in un laboratorio cinese nel quale vengono condotti pericolosi esperimenti sul guadagno di funzione. E che ha legami con i militari cinesi».

Qiu è andato in Cina per addestrare scienziati e tecnici cinesi

Uno studio sull’Ebola pubblicato nel dicembre 2018, tre mesi dopo che Qiu aveva iniziato a mandare i virus in Cina, comprende autori della NML e dell’Università di Manitoba. Il primo autore, Hualei Wang, lavora con l’Accademia delle scienze mediche militari di Pechino. Tra il 2017 e il 2018, Qiu si è recata in Cina almeno cinque volte, incluso il viaggio effettuato per addestrare scienziati e tecnici cinesi in un laboratorio di livello 4 appena certificato.

Attaran sottolinea che il laboratorio di Wuhan conduce esperimenti di guadagno di funzione. Sarebbero particolarmente pericolosi perché gli scienziati del laboratorio possono creare nuovi agenti patogeni mortali o infettivi. Fornire a questi laboratori i virus Ebola e Nipah è stata probabilmente una «decisione poco saggia».

Interessi di spionaggio che riguardano la Cina?

Inoltre, poiché solo il virus Nipah si trova in Cina o nei paesi vicini, l’interesse della Cina per Ebola, Nipah, Marburg e la febbre della Rift Valley potrebbe non essere strettamente dovuto a motivi scientifici o medici.

Il segretario generale della NATO, Jens Stoltenberg, ha sollevato la questione dello spionaggio: «Quello che posso dire in generale è che abbiamo visto un aumento degli sforzi delle nazioni per spiare gli alleati della NATO in diversi modi». Il portavoce del PHAC Morrissette ha descritto queste indiscrezioni di spionaggio come «disinformazione» che mancano di una «base concreta». Il PHAC ha negato connessioni tra le spedizioni in Cina e lo sfratto di Qiu dalla NML.

scienziati protezione radiochimica-biologica
Un soldato per la protezione radiochimica-biologica monitora la presenza di sostanze tossiche nell’atmosfera. (Immagine: Michał Siergiejevicz tramite Flickr CC BY 2.0)

Il Canada non è l’unico paese che nutre preoccupazioni per la ricerca biologica della Cina. Nel giugno 2020, il Dipartimento di Stato americano ha pubblicato un documento intitolato «Adesione e conformità agli accordi e impegni sul controllo delle armi, la non proliferazione e il disarmo».

Convenzione sulle armi biologiche

La parte V del documento riguarda la Convenzione sulle armi biologiche (BWC). Riguarda uno sforzo della comunità internazionale per vietare lo sviluppo, la produzione e lo stoccaggio di armi batteriologiche (biologiche) e tossiche. La BWC è nata nel 1972 ed è entrata in vigore nel 1975

Il rapporto 2020 descrive in dettaglio le attività per lo più tra il 1° gennaio e il 31 dicembre 2019. Afferma che la Cina «si è impegnata in attività biologiche con potenziali applicazioni a doppio uso, alcune delle quali sollevano preoccupazioni riguardo alla sua conformità rispetto all’ articolo I della BWC».

Il rapporto continua

«La Cina continua a sviluppare la sua infrastruttura biotecnologica e a perseguire la cooperazione scientifica con i paesi che suscitano apprensione. Le informazioni disponibili sugli studi dei ricercatori delle istituzioni mediche militari cinesi spesso identificano attività biologiche di natura probabilmente anomala, poiché le presentazioni discutono l’identificazione, la caratterizzazione e il test di numerose tossine con potenziali applicazioni a doppio uso».

I funzionari cinesi hanno dichiarato pubblicamente che la biotecnologia diventerà una pietra miliare della difesa nazionale. Si è notato che la Cina aveva un programma offensivo sulle armi biologiche prima di aderire alla BWC nel 1984. Inoltre nel 1993 e nel 2005 si sono sollevati dubbi di non conformità , secondo i rapporti del Dipartimento di Stato degli Stati Uniti.

Piccoli focolai e fuga di agenti patogeni

Le preoccupazioni per la sicurezza derivano anche da precedenti focolai su piccola scala e dalla fuga di agenti patogeni in diversi paesi, compresa la Cina. Dopo l’epidemia di SARS del 2003, si è verificata un’epidemia nella provincia di Anhui nel 2004. Era legata a problemi di gestione della biosicurezza in un laboratorio di ricerca sul virus della SARS.

Un incidente all’Istituto di ricerca veterinaria di Lanzhou nel dicembre 2019 ha provocato l’infezione da brucellosi di 65 lavoratori del laboratorio. Le minacce che accompagnano la ricerca virologica mortale sono inevitabili. Dunque, il Canada, gli Stati Uniti e il resto della comunità internazionale devono essere vigili sulla salvaguardia dei campioni virali. Devono inoltre far rispettare gli articoli della BWC.

Tradotto da: Monica Padoan

Articolo in inglese: https://visiontimes.com/2021/02/14/investigation-of-top-canadian-lab-scientists-sparks-china-bioweapon-concerns.html