La Cina acquista la più grande azienda di semiconduttori del Regno Unito, sollevando preoccupazioni per la sicurezza nazionale

"Abbiamo bisogno di coerenza nel trattare con lo stato cinese. Mi preoccupa che non ci siamo ancora, e mi preoccupa che non riusciamo ancora a capire la nostra dipendenza dalla Cina e la necessità di allontanarsi da questa dipendenza commerciale", ha detto il deputato Bob Seely.
Newport Wafer Fab è la più grande fabbrica di semiconduttori wafer del Regno Unito, che produce processi a 20nm che sono principalmente utilizzati come wafer per l'industria automobilistica. (Immagine: Newport Wafer Fab Sito ufficiale)

Dall’inizio della pandemia di coronavirus lo scorso anno, le aziende cinesi hanno acquisito in modo aggressivo impianti di semiconduttori globali. Pechino affronta infatti una carenza di chip sotto le sanzioni tecnologiche globali guidate dagli Stati Uniti. Il suo ultimo acquisto è stato Newport Wafer Fab (NWF), il più grande wafer fab del Regno Unito. Tuttavia, questa acquisizione a buon mercato ha attirato l’attenzione del pubblico, spingendo il governo britannico a ordinare un’indagine per motivi di sicurezza nazionale.

La società olandese Nexperia, posseduta e controllata al 100% dalla società cinese Wingtech, è stata il secondo maggior azionista di NWF. NWF è il più grande wafer fab del Regno Unito e sta sviluppando “semiconduttori composti” più veloci e più efficienti dal punto di vista energetico.

Il 13 luglio il governo britannico aveva precedentemente dichiarato che era “inappropriato intervenire” nel caso. Ora ha cambiato la sua posizione di fronte all’opposizione pubblica. Il primo ministro Boris Johnson ha detto in un’interrogazione parlamentare che il suo consigliere per la sicurezza nazionale, Sir Stephen Lovegrove, avrebbe avviato un’indagine sull’acquisizione da 63 milioni di sterline (87,3 milioni di dollari).

L’acquisizione è iniziata quando nel 2019 Nexperia ha firmato un contratto di supporto con NWF, usando la sua fabbrica come garanzia. Il Telegraph ha riferito che la società cinese è stata in grado di prendere il pieno controllo della fabbrica perché la società britannica non è riuscita a soddisfare i suoi obblighi di quota di produzione nell’ambito dell’accordo.

Il rapporto ha anche evidenziato che, prima dell’acquisizione, la NWF aveva fatto appello al governo britannico per trovare una fonte di finanziamento e fermare l’acquisizione. Ma il governo britannico non è intervenuto in quel momento.

L’uso della “trappola del debito” per forzare le acquisizioni è comune anche nei paesi presi di mira dalla Belt and Road cinese. Quando i paesi coinvolti nei progetti infrastrutturali di Pechino non riescono a ripagare i loro debiti, i loro beni vengono sequestrati dalle imprese cinesi.

boris johnson primo ministro britannico
Il 12 luglio 2021 a Londra, Inghilterra, il primo ministro britannico Boris Johnson fornisce un aggiornamento sull’attenuazione delle restrizioni imposte al paese durante la pandemia di coronavirus covid-19 in una conferenza stampa virtuale all’interno della Downing Street Briefing Room. (Immagine: Daniel Leal-Olivas-WPA Pool/Getty Images)

NWF offre un processo a 20 nm, che è principalmente utilizzato per i wafer automobilistici; in quanto tale, l’acquisizione si adatta all’annuncio del governo cinese del 2019 che avrebbe cercato di diventare un leader nella produzione di veicoli elettrici. Il Partito Comunista Cinese (PCC) mira a superare gli Stati Uniti sia nella tecnologia che nelle quote di mercato entro il 2025.

NWF è una delle poche fabbriche di wafer rimaste nel Regno Unito. Ha una lunga storia di finanziamenti dal Dipartimento dell’Innovazione e della Ricerca del governo britannico. Ha ricevuto infatti 24,93 milioni di dollari dal governo locale gallese fino ad oggi, al fine di preservare il talento e i cluster industriali di lunga data.

Il China Research Group del governo britannico e presidente del comitato ristretto degli affari esteri, Tom Tugendhat, ha dichiarato: “Questo è il primo vero test della nuova legislazione dalla sua introduzione in aprile. Il governo deve ancora spiegare perché stiamo chiudendo un occhio sulla più grande fonderia di semiconduttori della Gran Bretagna che cade nelle mani di un paese che ha una comprovata esperienza nell’uso della tecnologia per creare una leva geopolitica”.

In una lettera al segretario commerciale Kwasi Kwarteng il mese scorso, Tugendhat ha avvertito: “Con il mondo che sperimenta una carenza nella produzione di semiconduttori e le aziende e i paesi che competono per la fornitura limitata che esiste, è fondamentale che il Regno Unito protegga le sue risorse produttive preziose in termini strategici”.

L’opposizione all’acquisizione da entrambi i partiti nel Regno Unito ha anche sottolineato che anche se NWF non può competere con TSMC e altre fabs di alto livello, può aiutare a risolvere la domanda locale di chip per l’industria automobilistica e delle comunicazioni. Oltretutto il governo britannico ha investito per molto tempo in tal senso e vede solo un barlume di successo nella sua trasformazione.

Le voci dissenzienti hanno anche menzionato il vertice del Gruppo delle Sette grandi nazioni industriali tenutosi nel Regno Unito questo giugno. In quell’occasione, i leader delle nazioni hanno chiaramente espresso nella loro dichiarazione congiunta il desiderio di rafforzare la sicurezza della catena di approvvigionamento globale, soprattutto per i prodotti industriali come i semiconduttori.

Il Regno Unito ha iniziato a sviluppare la sua industria di wafer prima del 2000. Ma a causa della lentezza nella ricerca e sviluppo e dell’emergere di forti rivali come TSMC e Samsung, molte fabbriche sono fallite e hanno chiuso. Nel 2018, Canyon Bridge Capital Partners, una filiale di Ping An Insurance Group of China, ha acquisito anche Imagination Technologies. Imagination Technologies è una società britannica di progettazione di chip grafici, che fornisce progetti di chip utilizzati da Apple Inc. L’acquisizione è stata approvata dall’allora primo ministro Theresa May, anche se uno dei fondatori del fondo era indagato dall’FBI per insider trading.

Gli investitori cinesi si sono concentrati anche sull’Italia, dove l’economia è stata a lungo stagnante. Nel marzo 2021, Shenzhen Invenland Investment Holdings Co. ha attivamente perseguito una partecipazione nella società locale di chip-equipment LPE. L’affare è stato annullato dopo l’intervento del governo italiano. Il governo italiano ha detto in quel momento che avrebbe anche preso in considerazione joint venture con i paesi dell’UE per ricostruire la capacità di produzione di semiconduttori.

“Newport Wafer Fab è estremamente preoccupante”, ha detto in un’intervista il deputato conservatore e membro della commissione affari esteri Bob Seely. “Abbiamo bisogno di coerenza nel trattare con lo stato cinese. Mi preoccupa che non ci siamo ancora, e mi preoccupa che non riusciamo ancora a capire la nostra dipendenza dalla Cina e la necessità di allontanarsi da questa dipendenza commerciale”.

Bloomberg ha anche riportato che è raro che il Regno Unito fermi una vendita per motivi di sicurezza nazionale. Tuttavia, è successo nel 2020 quando un investitore cinese ha ritirato un’offerta per il produttore di difesa Mettis Aerospace Ltd. e Impcross Ltd.

Un rapporto di maggio ha rivelato che le aziende e gli investitori cinesi hanno acquistato almeno 135 miliardi di sterline in aziende, infrastrutture e proprietà britanniche; il 40% degli acquisti identificati sono stati fatti dal 2019.

Nel marzo 2020, anche il gruppo Jingye, sostenuto da Pechino, ha rilevato British Steel, che produce un terzo dell’acciaio del Regno Unito.

Tradotto da: Massimiliano Volpato

Articolo in inglese: https://www.visiontimes.com/2021/07/14/china-buys-uks-largest-semiconductor-firm-raising-national-security-concerns.html