L’antico DNA svela la storia degli indigeni dei Caraibi

Il laboratorio di Reich ha sviluppato una nuova tecnica genetica per stimare la densità della popolazione del passato. Il numero di persone che vivevano nei Caraibi quando arrivarono gli europei era dunque molto più contenuto di quanto si pensasse.
spiaggia dipinto
Nel momento di grande pericolo, proprio come quando l'umanità è sull'orlo della completa distruzione, un Essere Divino ritorna per salvare i fedeli, offrire la salvezza e diffondere l'illuminazione. (Immagine: pixabay CC0 1.0)

Un nuovo studio sulla natura delinea in modo nuovo la storia degli indigeni dei Caraibi, del loro DNA e della loro genetica. È riuscito a combinare decenni di lavoro archeologico con i progressi della tecnologia genetica.

Un team internazionale guidato da David Reich della Harvard Medical School ha analizzato i genomi di 263 individui. È stato il più grande studio della genetica, del DNA umano antico nelle Americhe fino ad oggi. La genetica ripercorre due grandi migrazioni nei Caraibi da due gruppi diversi, a migliaia di anni di distanza l’uno dall’altro. Rivela così un arcipelago popolato da persone particolarmente mobili, con famigliari lontani che spesso vivono su isole diverse.

Il laboratorio di Reich ha inoltre sviluppato una nuova tecnica genetica per stimare la densità della popolazione del passato. Questa ha mostrato che il numero di persone che vivevano nei Caraibi quando arrivarono gli europei era molto più contenuto di quanto si pensasse. Era probabilmente nell’ordine delle decine di migliaia, piuttosto che nel milione o più riportato da Colombo e dai suoi successori.

Antica genetica e Dna utili per risolvere dibattiti di lunga data

Per l’archeologo William Keegan, il cui lavoro nei Caraibi dura da più di 40 anni, l’antica genetica e il DNA offrono un nuovo potente strumento per aiutare a risolvere dibattiti di lunga data, confermare le ipotesi e mettere sotto i riflettori i restanti misteri. Keegan, curatore del Florida Museum of Natural History e coautore dello studio, ha detto:

«Questo aumenta notevolmente e in un colpo solo la nostra comprensione dei Caraibi.
I metodi che il team di David ha sviluppato hanno aiutato a rispondere a domande che neanche sapevo potessimo affrontare».

Gli archeologi spesso si affidano ai resti della vita domestica – ceramiche, strumenti, ossa e scarti di conchiglie – per rimettere insieme i pezzi del passato. Ora, le scoperte tecnologiche nello studio del DNA antico stanno gettando nuova luce sul movimento degli animali e degli esseri umani, in particolare nei Caraibi. Qui ogni isola può essere un microcosmo di vita unico.

lame antiche
Queste lame rappresentano la tecnologia della prima età arcaica e venivano utilizzate per il taglio, lo scavo, la fabbricazione di utensili come lance e punte e la preparazione di pennelli per le strutture. 
(Immagine: 
foto del museo della Florida di William Keegan )

Sebbene il calore e l’umidità dei tropici possono decomporre rapidamente la materia organica, il corpo umano contiene tuttavia una riserva di materiale genetico. Si tratta di una piccola parte dell’osso, insolitamente densa, che protegge l’orecchio interno. Utilizzando principalmente tale struttura, i ricercatori hanno estratto e analizzato il DNA di 174 persone che vivevano nei Caraibi e in Venezuela tra i 400 e i 3.100 anni fa. Hanno combinato i dati con 89 individui precedentemente sequenziati.

Il team, che comprende studiosi dei Caraibi, ha ricevuto il permesso di effettuare l’analisi genetica dai governi locali e dalle istituzioni culturali che hanno agito come custodi dei resti umani. Gli autori hanno anche coinvolto i rappresentanti delle comunità indigene dei Caraibi in una riflessione sulle loro scoperte.

Due ondate di persone, a migliaia di anni di distanza l’una dall’altra

Le prove genetiche offrono nuovi spunti di riflessione sul popolamento dei Caraibi. I primi abitanti delle isole, un gruppo di utilizzatori di utensili in pietra, navigarono verso Cuba circa 6.000 anni fa. Si espansero poi gradualmente verso est verso altre isole durante l’età arcaica della regione. La loro provenienza non è ancora chiara – sebbene siano più strettamente imparentati con i centroamericani e i sudamericani che con i nordamericani. Il loro DNA e la loro genetica non corrisponde a nessun gruppo indigeno in particolare. Tuttavia, artefatti simili trovati in Belize e a Cuba possono suggerire un’origine centroamericana, ha detto Keegan.

vasi antichi
Questi vasi con effigi sono modelli di ceramica Saladoid, caratterizzati da una vernice bianca su sfondo rosso e da motivi decorativi. (Immagine: per gentile concessione di Corinne Hofman)

Circa 2.500-3.000 anni fa, gli agricoltori e i vasai imparentati con gli abitanti di lingua Arawak della parte nord-est del Sud America hanno stabilito una seconda via d’accesso ai Caraibi. Usando le tappe del fiume Orinoco del Sud America come se fossero autostrade, essi viaggiarono dall’interno verso il Venezuela costiero e si spinsero a nord nel Mar dei Caraibi. SI stabilirono così a Puerto Rico e si spostarono infine verso ovest. Il loro arrivo ha inaugurato nella regione l’era della Ceramica, caratterizzato dall’agricoltura e dalla diffusione della produzione e utilizzo della ceramica.

Con il passare del tempo, quasi tutte le tracce di DNA delle popolazioni dell’età arcaica scomparvero, ad eccezione di una comunità di contadini dell’ovest di Cuba. Questa resistette fino a quando gli europei arrivarono in Europa. L’interscambio tra i due gruppi era un caso raro, con solo tre individui nello studio che mostravano ascendenze e genetica miste.

Molti cubani, domenicani e portoricani attuali sono i discendenti dei popoli dell’età della ceramica, così come degli immigrati europei e degli schiavi africani. Ma i ricercatori hanno notato solo prove marginali di ascendenza dell’età arcaica negli individui moderni. Keegan ha detto:

«Questo è un grande mistero. Per Cuba, è particolarmente strano notare che le origini dell’età arcaica siano meno numerose».

Cambiamenti negli stili di ceramica non legati a nuove migrazioni

Durante l’Età della Ceramica, la lavorazione del vasellame caraibico ha subito almeno cinque importanti cambiamenti di stile nell’arco di 2.000 anni. La ceramica rossa decorata con disegni dipinti di bianco ha lasciato il posto a semplici vasi color cuoio. Invece altri vasi erano punteggiati da piccoli punti e incisioni o presentavano facce di animali scolpite che probabilmente fungevano anche da maniglie.

ceramiche antiche
Questi sono esempi di ceramica chicoide di Hispaniola, uno stile caratterizzato da disegni incisi e volti scolpiti, che spesso rappresentano pipistrelli. 

Immagine: per gentile concessione di Corinne Hofman e Menno Hoogland )

Alcuni archeologi hanno indicato queste trasformazioni come prove di nuove migrazioni verso le isole. Ma il DNA racconta una storia diversa. Suggerisce che tutti gli stili sono stati sviluppati dai discendenti delle persone arrivate nei Caraibi 2.500-3.000 anni fa, anche se potrebbero aver interagito con gli estranei e aver preso ispirazione da essi. La co-autrice Kendra Sirak, una collega post-dottorato del Laboratorio del Reich Lab, ha dichiarato:

«Questa era una domanda che non avremmo saputo porre se non avessimo avuto un esperto di archeologia nella nostra squadra. Noi documentiamo questa straordinaria continuità genetica attraverso i cambiamenti nello sviluppo dello stile della ceramica. Parliamo di «vasi rispetto alle persone» e, per quanto ne sappiamo, si tratta solo di ceramiche».

La genetica del DNA rivela i legami familiari attraverso le isole

Evidenziando l’interconnettività della regione, uno studio sui cromosomi X maschili ha scoperto 19 coppie di «cugini genetici» che vivono su isole diverse. Sono persone che condividono la stessa percentuale di DNA dei cugini biologici, ma che possono essere separate da generazioni. Nell’esempio più eclatante, un uomo è stato sepolto alle Bahamas mentre il suo parente è stato sepolto a circa 900 km di distanza nella Repubblica Dominicana.

«Mostrare le relazioni tra le diverse isole è davvero un incredibile passo avanti», ha detto Keegan, che ha aggiunto che i venti e le correnti mutevoli possono rendere difficile il passaggio tra le isole. «Sono rimasto davvero sorpreso nel vedere queste relazioni genetiche tra cugini tra le isole».

vasi ornamenti
Alcuni vasi presentavano ornamenti, figure modellate sul bordo che probabilmente fungevano da maniglie. Questo vascello dell’odierna Repubblica Dominicana risale a circa il 1200-1500 d.C. e presenta i disegni di rane, venerati nella cultura Taino come rappresentanti della fertilità. (Immagine: foto del museo della Florida di Kristen Grace)

La scoperta di una percentuale così elevata di cugini genetici in un campione di meno di 100 uomini è un altro indicatore che la dimensione della popolazione totale della regione era piccola. Lo ha detto Reich, professore di genetica presso l’Istituto Blavatnik presso HMS e professore di biologia evolutiva umana ad Harvard. Ha aggiunto: «Quando si campionano due individui moderni, non capita spesso di scoprire che sono parenti stretti. Qui, troviamo parenti dappertutto»

Revisione di stime sulla densità della popolazione caraibica

Una tecnica sviluppata dal coautore dello studio Harald Ringbauer, post-dottorando del Reich Lab, ha utilizzato segmenti di DNA condivisi per stimare la densità della popolazione del passato. Tale metodo che potrebbe essere applicato anche a studi futuri di popoli antichi. La tecnica di Ringbauer ha mostrato che circa 10.000-50.000 persone vivevano su due delle più grandi isole dei Caraibi, Hispaniola e Portorico, poco prima che arrivassero gli europei. Questo è decisamente inferiore al milione di abitanti che Colombo ha descritto ai suoi mecenati, ha detto Keegan.

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Queste figure sono state scolpite da persone di epoca tardiva dell’Età della Ceramica dopo il 1200 d.C. Keegan ha paragonato la storia dei Caraibi a un caleidoscopio, «combinazioni dinamiche di elementi, costantemente in movimento». (Immagine: per gentile concessione di Corinne Hofman e Menno Hoogland)

Più tardi, lo storico del XVI secolo Bartolomé de las Casas affermò che la regione aveva ospitato 3 milioni di persone prima di essere decimata dalla schiavitù e dalle epidemie europee. Sebbene anche questa fosse un’esagerazione, il numero di persone che morirono a causa della colonizzazione rimane un’atrocità, ha detto Reich, aggiungendo:

«Questo era un programma sistematico di cancellazione culturale. Il fatto che non si trattasse di un milione o milioni di persone, ma di decine di migliaia, non rende la cancellazione meno significativa».

Per Keegan, la collaborazione con i genetisti gli ha dato la possibilità di dimostrare alcune ipotesi che ha sostenuto per anni – mentre ne ha ribaltate altre. Ha spiegato dunque:

«A questo punto, non mi importa se ho torto o ragione. È semplicemente entusiasmante avere una base più solida per rivalutare il nostro modo di guardare al passato nei Caraibi. Uno dei risultati più significativi di questo studio è che dimostra quanto sia importante la cultura nella comprensione delle società umane. I geni possono essere unità discrete e misurabili, ma il genoma umano è creato culturalmente».

Fornito da: Natalie Van Hoose, Florida Museum of Natural History [Nota: i materiali possono essere modificati per contenuto e lunghezza.]

Tradotto da: Monica Padoan

Articolo in inglese: https://visiontimes.com/2021/01/04/ancient-dna-retells-story-of-caribbeans-original-islanders.html