Storia della terra, un antico albero ne rivela la svolta 42000 anni fa

I ricercatori hanno soprannominato questo periodo pericoloso «Evento Geomagnetico di Transizione Adams». È un omaggio allo scrittore di fantascienza Douglas Adams, che ha scritto nella Guida Galattica per gli Autostoppisti che «42» era la risposta alla vita, l'universo e tutto.
effetti del cambiamento climatico
Questo drammatico cambiamento paleoclimatico - che è stato caratterizzato da aurore diffuse - potrebbe aiutare a spiegare altri misteri evolutivi, come l'estinzione dei Neandertal.  (Immagine: via pixabay CC0 1.0)

La rottura temporanea del campo magnetico terrestre avvenuta 42.000 anni fa ha innescato grandi cambiamenti climatici. Questi hanno portato nel tempo a estinzioni di massa e cambiamenti ambientali globali. Lo dimostra un nuovo studio internazionale co-condotto da UNSW Sydney e dal South Australian Museum. Questo drammatico punto di svolta nella storia della Terra – caratterizzato da tempeste elettriche, aurore diffuse e radiazioni cosmiche – si è innescato dall’inversione dei poli magnetici della Terra e dal cambiamento dei venti solari.

I ricercatori hanno soprannominato questo periodo pericoloso «Evento Geomagnetico di Transizione Adams», o «Evento Adams» in breve. È un omaggio allo scrittore di fantascienza Douglas Adams, che ha scritto nella Guida Galattica per gli Autostoppisti che «42» era la risposta alla vita, l’universo e tutto. I risultati sono pubblicati oggi su Science . Chris Turney, professore alla UNSW Scienza e co-autore principale dello studio, ha detto:

«Per la prima volta, nella storia della terra, siamo stati in grado di datare con precisione i tempi e gli impatti ambientali dell’ultimo cambio di polo magnetico. I risultati sono dipesi da antichi alberi kauri della Nuova Zelanda, conservatisi nei sedimenti per oltre 40.000 anni. Usando gli antichi alberi abbiamo potuto misurare, e datare, il picco nei livelli di radiocarbonio atmosferico causato dal collasso del campo magnetico terrestre».

Cambiamenti sconosciuti alla scienza

Anche se gli scienziati sapevano già che i poli magnetici si erano temporaneamente invertiti circa 41-42.000 anni fa (noto come «l’escursione di Laschamps»), non sapevano esattamente come ciò avrebbe influenzato la storia della Terra e la vita in essa – se mai lo avesse fatto.

tronco albero kauri storia della terra
Utilizzando un antico tronco di albero kauri da Ngāwhā, Nuova Zelanda, gli scienziati sono risaliti ai tempi e agli impatti ambientali dell’ultimo cambio di polo magnetico nella storia della Terra. (Immagine: Nelson Parker (www.nelsonskaihukauri.co.nz)

Ma i ricercatori sono stati in grado di creare una cronologia dettagliata di come l’atmosfera terrestre è mutata in questo periodo analizzando gli anelli degli antichi alberi kauri. Il professor Alan Cooper, ricercatore onorario presso il Museo del Sud Australia, ha dichiarato:

«Gli alberi kauri sono come la Stele di Rosetta, ci aiutano a legare insieme le registrazioni dei cambiamenti ambientali nelle grotte, nelle carote di ghiaccio e nelle torbiere di tutto il mondo».

I ricercatori hanno confrontato la scala temporale appena creata con le registrazioni da siti in tutto il Pacifico e l’hanno utilizzata nella modellazione del clima globale, scoprendo che la crescita delle calotte glaciali e ghiacciai nel Nord America e grandi spostamenti nelle principali cinture eoliche e nei sistemi di tempeste tropicali potrebbero essere ricondotti all’evento Adams.

Uno dei loro primi indizi fu che la megafauna dell’Australia continentale e della Tasmania si estinse simultaneamente 42.000 anni fa. Il Prof. Cooper ha detto:

«Questo non era mai sembrato giusto, perché è stato molto tempo dopo l’arrivo degli aborigeni, ma intorno allo stesso periodo in cui l’ambiente australiano è passato allo stato arido attuale».

L’articolo suggerisce che l’Evento Adams potrebbe spiegare molti altri misteri evolutivi, come l’estinzione dei Neandertal e l’improvvisa comparsa diffusa dell’arte figurativa nelle grotte di tutto il mondo. Il Prof. Cooper ha detto:

«È la scoperta più sorprendente e importante in cui sono stato coinvolto».

La tempesta (cosmica) perfetta

Il polo nord magnetico – cioè la direzione verso cui punta l’ago di una bussola – non ha una posizione fissa. Di solito oscilla vicino al Polo Nord (il punto più a nord dell’asse terrestre) nel tempo a causa di movimenti dinamici all’interno del nucleo della Terra, proprio come il polo sud magnetico. A volte, per ragioni che non sono chiare, i movimenti dei poli magnetici possono essere più drastici. Circa 41.000-42.000 anni fa, si sono scambiati di posto completamente. Il Prof. Turney ha detto:

«L’escursione di Laschamps è stata l’ultima volta che i poli magnetici si sono scambiati. Si sono scambiati di posto per circa 800 anni prima di cambiare idea e scambiarsi di nuovo».

Fino ad ora, la ricerca scientifica si è concentrata sui cambiamenti avvenuti mentre i poli magnetici erano invertiti, quando il campo magnetico è stato indebolito a circa il 28 per cento della sua forza attuale.

Dalle aurore alle tempeste di fulmini, il cielo avrebbe messo su un bello spettacolo durante l’evento Adams. (Immagine: tramite pixabay / CC0 1.0)

Lo spostamento dei poli

Ma secondo i risultati del team, la parte più drammatica è stata la fase precedente all’inversione, quando i poli stavano migrando attraverso la Terra. Il Prof. Turney ha detto:

«Il campo magnetico terrestre è sceso solo allo 0-6 per cento durante l’evento Adams. Essenzialmente non avevamo alcun campo magnetico – il nostro scudo contro le radiazioni cosmiche era completamente sparito».

Durante la rottura del campo magnetico, il Sole ha sperimentato diversi «Grand Solar Minima» (GSM), periodi a lungo termine di tranquilla attività solare. Anche se un GSM significa meno attività sulla superficie del Sole, l’indebolimento del campo magnetico della terra può significare che più condizioni meteorologiche spaziali – come i brillamenti solari ei raggi cosmici galattici – potrebbero dirigersi verso la Terra stessa. Il prof.Turney ha detto:  

«La radiazione non filtrata dallo spazio ha strappato le particelle d’aria nell’atmosfera terrestre, separando gli elettroni ed emettendo luce – un processo chiamato ionizzazione. L’aria ionizzata ha «fritto» lo strato di ozono, innescando un’ondata di cambiamenti climatici in tutto il mondo».

Nelle grotte

Durante l’Evento Adams ci sarebbero stati frequenti e abbaglianti spettacoli di luce nel cielo. L’aurora boreale e l’aurora australe, conosciute anche come le luci del nord e del sud, sono causate dai venti solari che colpiscono l’atmosfera terrestre. Solitamente confinate alle parti polari settentrionali e meridionali del globo, le viste colorate sarebbero state diffuse durante la rottura del campo magnetico terrestre. Il Prof. Cooper ha detto:

«I primi esseri umani in tutto il mondo avrebbero visto aurore incredibili, veli scintillanti e fogli attraverso il cielo».

L’aria ionizzata – che è un grande conduttore di elettricità – avrebbe anche aumentato la frequenza delle tempeste elettriche. «Deve essere sembrata la fine dei giorni», dice il Prof. Cooper.

I ricercatori teorizzano che i drammatici cambiamenti ambientali possono aver indotto i primi esseri umani a cercare più riparo. Questo potrebbe spiegare l’improvvisa comparsa dell’arte rupestre in tutto il mondo circa 42.000 anni fa. Il Prof. Cooper ha aggiunto:

«Pensiamo che i forti aumenti dei livelli di UV, in modo particolare durante le eruzioni solari, renderebbero improvvisamente le grotte dei rifugi molto preziosi. Il motivo comune dell’arte rupestre delle impronte di mani di ocra rossa potrebbe indicare che veniva usato come protezione solare, una tecnica usata ancora oggi da alcuni gruppi. Le sorprendenti immagini create nelle grotte durante questo periodo sono state conservate, mentre laltre opere d’arte in aree aperte si è erosa, facendo sembrare che l’arte inizi improvvisamente 42.000 anni fa».

Scoprire indizi della storia della terra attraverso un antico albero

Queste scoperte arrivano due anni dopo che un antico albero kauri particolarmente importante è stato scoperto a Ngāwhā, Northland, Nuova Zelanda. L’albero massiccio – con un tronco di oltre due metri e mezzo – era vivo durante i Laschamps. Il Dr. Jonathan Palmer dell’UNSW, uno specialista nella datazione degli anelli degli alberi (dendrocronologia), che ha studiato le sezioni trasversali degli alberi al Chronos 14Carbon-Cycle Facili dell’UNSW Science, ha detto:

«Come altri tronchi di kauri sepolti, il legno dell’albero Ngāwhā è così ben conservato che la corteccia è ancora fissata».

Usando la datazione al radiocarbonio – una tecnica per datare antiche reliquie o eventi – il team ha monitorato i cambiamenti nei livelli di radiocarbonio durante l’inversione del polo magnetico. Questi dati sono stati tracciati insieme agli anelli di crescita annuali degli alberi, che agiscono come un accurato timestamp naturale.

La nuova scala temporale ha contribuito a rivelare il quadro di questo periodo drammatico della storia della Terra. Il team è stato in grado di ricostruire la catena di eventi ambientali e di estinzione utilizzando la modellazione del clima. Il Prof. Turney ha detto:

«Più guardavamo i dati, più tutto puntava a 42, era inquietante. Douglas Adams aveva chiaramente indovinato su qualcosa, dopo tutto».

Un accelerante come nessun altro

Mentre i poli magnetici spesso vagano, alcuni scienziati sono preoccupati per l’attuale rapido movimento del polo magnetico nord attraverso l’emisfero settentrionale. Il Prof. Cooper ha detto:

«Questa velocità – insieme all’indebolimento del campo magnetico terrestre di circa il nove per cento negli ultimi 170 anni – potrebbe indicare una prossima inversione. Se un evento simile accadesse oggi, le conseguenze sarebbero enormi per la società moderna. La radiazione cosmica in arrivo distruggerebbe le nostre reti elettriche e satellitari».

Il Prof. Turney dice che la crisi climatica indotta dall’uomo è già abbastanza catastrofica senza dover mettere nel mix grandi cambiamenti solari o un’inversione dei poli, concludendo:

«La nostra atmosfera è già piena di carbonio a livelli mai visti prima dall’umanità. Un’inversione del polo magnetico o un cambiamento estremo nell’attività del Sole sarebbero acceleratori del cambiamento climatico senza precedenti. Abbiamo urgente bisogno di ridurre le emissioni di carbonio prima che un tale evento casuale accada di nuovo».

Fornito da: UNSW Sydney

[Nota: I materiali possono essere modificati per contenuto e lunghezza].

Tradotto da: Monica Padoan

Articolo in inglese: https://visiontimes.com/2021/02/21/ancient-relic-points-to-a-turning-point-in-earths-history-42000-years-ago.html